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IT有明天:大转换中的云计算

工程师
2008-05-29 17:25:08    评分
还记得吗?2003年5月,美国《哈佛商业评论》刊载了尼古拉斯·卡尔题为《IT 不再重要》的文章。这篇文章的问世在产业界引起了轩然大波,一场质疑IT价值、触及整个IT业命运的世纪论战由此开火,几乎所有的重要媒体、IT业界巨头尤其是CIO、商业界重量级人物和专家学者们都积极参战发表看法。在业界具有代表性的微软公司创始人比尔·盖茨、英特尔首席执行官贝瑞特、通用电气董事会主席兼首席执行官杰弗瑞·伊梅尔特等企业巨头不吝笔墨,纷纷建言献策。时过境迁,当我们步入互联网时代的时候,卡尔又《从自备电脑到公用运算网的大转换》(The Big Switch),仅仅从书名上看,给笔者的第一感觉是,卡尔提及了目前在业内作为热门的云计算,并对业内炙手可热的云计算进行了通俗的诠释。

 

    初次听说云计算的人,恐怕就和这个名字一样感到云山雾罩。但提到耳熟能详的IBM的“随需应变”就很容易理解了。其实所谓的云计算,就是“随需应变”的延伸,即厂商按照用户不断变化的需求提供相应的硬件、软件和服务。鉴于互联网的迅速发展,与“随需应变”不同的是,用户需求的满足是通过互联网来实现的。也许正是由于借助于互联网这个特点,互联网公司才走在了云计算的前列。例如Google的云计算,它是由几十万甚至大约100万台廉价的服务器所组成的网络。这些机器就单个而论的话,其性能并不比家用台式机强大多少。但是这个网络存储的数据量惊人,能容纳不计其数的网络数据拷贝,因此搜索速度能够更快,在眨眼之间便能为数十亿的搜索提交答案。与许多传统的超级计算机不同,Google的系统永远不会老化。如果网络中某一台机器落伍(通常在使用3年后),工程师们就会把它淘汰,而代之以性能更强的新款计算机。这意味着,“云”几乎就像生物一样能长生不老。

 

    就像卡尔在《大转换》一书中描绘的初次进入VeriCenter公司的情景:进了门就像进了一个新世界。这栋楼房虽然外表像一个旧工厂,但内里藏着完全与众不同的东西——它并不反映工业时代的历史,而是体现着数字未来。我面前是一间十分巨大的屋子,有城里一个街区那么大,在1000盏日光灯的照耀下,满目皆是庞大的电脑设备。它们排成长长的行列,每台电脑都被带锁的钢丝网罩着。电脑的机身上有各公司的标识,如IBM、Sun Microsystems、Dell及HP。屋内似乎没有其他人,只有一排排电脑,机内的风嗡嗡响着,当海量的数据流过电脑的微处理器时,红色和绿色的发光二极管无声地不断闪烁。在我们的头顶,有的排风扇将电脑芯片产生的热量吸走,而有的排风扇则将凉爽的、经过滤的空气泵入室内。其实这就是云计算的心脏—数据中心。

 

     此外,在《大转换》一书中,卡尔通俗地解释了云计算的使用模式。向“云”规模的数据处理迈进标志着我们在信息处理方面发生了翻天覆地的转变。从最基本的层面讲,“云”的发展就如同100年前人类用电的进程演变,当时的农场和公司逐渐关闭了自己的发电机,转而从高效的发电厂购买电力。

 

    其实Google的高管们很早以前就开始展望这一转变并为之进行筹划准备。以Google设备为核心的“云计算”完全符合由该公司创始人谢尔盖•布林和拉里•佩奇10年前提出的远大构想:构建起跨越全世界的信息,供人们随时随地访问。在此,Google的搜索引擎可以视为云计算的早期产品。用户的搜索请求经过互联网发送到Google的大型服务器集群上,完成之后再返回用户桌面。是的,云计算创造了一种不同以往的全新的商业模式。即用户不再需要关心如何根据自己的业务需求来购买服务器、软件和解决方案,只是根据自己的需要,通过互联网来购买自己需要的计算处理资源。

 

     对此,卡尔也看到了这种趋势对于产业带来的革命。在《大转换》一书中,卡尔认为,一些公司看到了这种公用服务模式在经济上的有利之处,因此正在重新思考自己采购和使用信息技术的方式。它们不再花大笔金钱购买电脑和软件,而正在努力与这种新的网格连接上。这一变化不仅会改变公司信息技术部门的性质,也会动摇整个电脑行业。大的技术公司——微软、戴尔、甲骨文、IBM等——已通过向无数公司出售相同的电脑系统而赚了无数的钱。当电脑应用变得更具中央形态时,这种电脑系统的销售额将大大减少。鉴于企业界每年要花1万亿美元以上来买硬件和软件,全球经济将会感到这一新变化带来的影响。

 

    另外,卡尔在《大转换》一书中,还列举了亚马逊公司的例子来说明云计算模式给用户带来的好处。亚马逊公司早期的客户大都是较小的公司——即付不起钱自己建设如此先进系统的公司。虽然这些公司在收获电脑自动化好处方面长期落后于大公司,但它们突然能追赶上来了。亚马逊公司的公用运算为大家准备好了比赛场地。网上照片存放网站SmugMug即是一个典型的例子。这个网站在比较出名之后,用户上传的图像文件突然大增。其文件存放数量激增到了5亿个,但上传需求仍无减缓的迹象。SmugMug没有投资于昂贵的存储设备,仅仅加入了S3服务,从而利用亚马逊公司无比巨大的存储系统作为自己的数据仓库。SmugMug估计它自己因此节省了50万美元的设备费用,除此之外它还避免了雇用更多人手和租用更多的写字楼面积。该公司CEO唐•迈克阿斯基尔(Don MacAskill)说,公用运算服务“使SmugMug能与财力雄厚的大公司竞争,而不必筹集大笔资金去买硬件。”某家也利用了S3服务的新创业公司的创始人说:“这就好像让亚马逊公司的工程师为我们工作。”

 

    当然,除了互联网公司外,传统的IT企业也在向云计算进军。例如IBM去年宣布推出的“蓝云”计划,这是一种软件和硬件的组合产品,让企业用户可以对“云”计算模式进行实验,“云”计算模式使计算不仅仅局限在本地机器或远程Server Farms(远程服务器农场),通过架构一个分布的、可全球访问的资源结构,使数据中心在类似互联网的环境下运行计算。

 

    除了IBM外,微软的优势也显而易见,众所周知,全世界有数以亿计的Windows用户,微软所要做的就是将这些用户通过互联网更紧密地连接起来,并向他们提供云计算服务——通过Windwos Live。“当你想到存储,就会想到Windows Live。”这是比尔•盖茨曾经说的话,微软正在创造这样一种用户体验,即从一般的设备存储转移到任何时间都可以存储的模式。其目的很明显,就是在互联网战略上同Google平起平坐。

 

    但随之也为用户带来了疑惑。就像《哈佛商业评论》前执行主编尼古拉斯•卡尔在新书《大转换》(The Big Switch)描绘了云计算不怎么光明的一面。他认为计算机既是解放的技术,又是控制的技术。尤其是当系统变得更加集中化时,个人数据被越来越多地暴露;数据挖掘软件越来越专业时,控制之手将占上风。此时,系统将变成监视和操控人类的绝佳机器。

 

   其实从专业的角度看,云计算目前确实还存在着不少的问题和普及中的障碍。

 

   首先是目前推出的云计算方案各有不同,这也就面临着连接各种计算机系统的技术标准、维护云计算正常运作的软件技术标准的问题,如果这一问题不能很好解决的话,用户在云计算的选择上就会出现该选择谁的困惑,尤其是对于业务种类繁多的用户,能否做到不同厂商的云计算方案的协同至关重要。

 

   其次就是对于为了解决自身业务需求而已经投资建立数据中心的用户,如果用户要转向云计算应用的话,原有的数据中心如何处理?是融合进云计算当中,还是放弃,这也是提供云计算的厂商应该为用户考虑的问题。

 

    第三就是用户的使用习惯。与用户使用自己的数据中心不同,云计算提供的是公共计算资源,那么用户是否会习惯与他人共用资源?此外,由于云计算涉及用户的身份等大量信息的存储,所以对用户隐私的保护也将是云计算面临的重要问题。还有就是云计算的使用是借助互联网,对于网络环境的要求(例如带宽)能否满足用户的并发需求也是个挑战。对此,有业内人认为,云计算目前仍处于厂商热炒的阶段,尽管有厂商已经推出了相应的产品和解决方案,但离他们所称的云计算还有不小的距离,只能算是云计算的一小部分。而从企业用户端来看,真正应用的实例并不多。

 

    总之,通过卡尔《大转换》一书,你可以对目前业内炙手可热的艰涩的云计算能够有很通俗的了解。当然,与当年卡尔题为《信息技术并不重要》一样,他对于云计算的未来在表示出乐观和期待的同时,也表现出了一定的担忧。不过仁者见仁,智者见智,相信不同的人读了《大转换》一书外,对于云计算的演变、现在和未来都会有不同的启示。




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